De opkomst van maaltijdbezorging heeft geleid tot het ontstaan van een nieuw concept: de "dark kitchen", ook bekend als het virtueel restaurant. Hoewel meer en meer consumenten hun eten laten bezorgen door partijen als Uber Eats, Deliveroo, Thuisbezorgd, Takeaway.com, enzovoort, weten de meesten van hen waarschijnlijk niet eens dat hun maaltijd bereid werd in een dark kitchen. Meer nog, ze hebben er misschien zelfs nog nooit van gehoord. Maar wat is een virtueel restaurant nu eigenlijk?

Eén concept, meerdere termen

Virtuele restaurants hebben vele synoniemen: dark kitchens, cloud kitchens, virtual kitchens, ghost restaurants, bezorgrestaurants,... Hoe je ze ook noemt, het concept blijft hetzelfde. In dark kitchens wordt er enkel gekookt voor bezorging. De maaltijden die er bereid worden, zijn dus niet bestemd voor de klassieke restaurantbezoeker, maar voor wie eten bestelt om het thuis (of ergens anders) te laten bezorgen.

Het is het succes van online bestelplatformen en apps zoals Uber Eats, Thuisbezorgd en Deliveroo dat de weg heeft vrijgemaakt voor dark kitchens. Deze apps maken het namelijk veel gemakkelijker, zelfs voor kleinere restaurants, om eten te laten bezorgen aan de klant. Het aanbod van restaurants die bezorging aanbieden is daardoor enorm gestegen, en ook de vraag naar maaltijdbezorging blijft maar toenemen. 

De populariteit van bezorgapps hebben het voor restaurants wel moeilijker gemaakt om hun online klanten te leren kennen. Nu het rechtstreekse contact met de klant bijna volledig verdwenen is, is het voor restaurants en dark kitchens van cruciaal belang om geavanceerde technologieën en marketingtechnieken te gebruiken om hun cliënteel aan te trekken én te behouden.


Tal van voordelen voor restaurants

Restaurants die koken vanuit een dark kitchen hoeven geen zitruimte te voorzien voor klanten, wat de huurkosten van een pand enorm verlaagt. Bovendien hoeven ze ook geen zaalpersoneel aan te nemen en op te leiden. Productiekeukens voor bezorging zijn daarom een goede oplossing voor restaurants om overheadkosten te reduceren en tegelijkertijd hun capaciteit te vergroten om tegemoet te komen aan de groeiende markt voor maaltijdbezorging.

Een andere kernwaarde van het virtuele restaurantmodel is de mogelijkheid om gemakkelijk te experimenteren met nieuwe menu's, merken en concepten. Wanneer er nieuwe trends op de markt komen, hoeft een virtuele keuken geen rekening te houden met een fysiek restaurant. Zo kan het gemakkelijk en snel inspelen op veranderingen, bijvoorbeeld met een nieuw menu of zelfs een volledig nieuw merk. Bezorgkeukens kunnen zo eenvoudig nieuwe markten bereiken en "het gat in de markt" opvullen. 

Er komen verschillende businessmodellen kijken bij het ontstaan van het virtueel restaurant. Terwijl sommige restaurants hun krachten en middelen bundelen in een gedeelde keuken, opteren andere voor een privékeuken, waar ze eventueel wel voor meerdere merken aan de slag gaan. Sommige dark kitchens zijn in handen van aggregators, andere zijn van een privé-eigenaar en nog andere zijn van het restaurant zelf. Anything goes!

Bestellingen automatiseren én procedures optimaliseren is cruciaal voor het succes van een dark kitchen. Deze keukens werken samen met meerdere bestelplatformen, die allemaal hun eigen systeem hebben, en koken vaak ook voor meer dan één merk. De bezorgactiviteiten stroomlijnen helpt daarom enorm om de maaltijd zo snel mogelijk aan de klant te kunnen bezorgen.

 

Drijvende krachten

Minder vrije tijd, meer online businessmodellen en een fixatie op gemak en gepersonaliseerde ervaringen: het zijn maar enkele van de vele factoren die de voedingssector van vandaag beïnvloeden. Consumenten uit het digitale tijdperk en nieuwe technologieën hebben beide een grote impact op de manier waarop restaurants vandaag functioneren. 

Pizza delivery boxes

Technologie

De consumentenmarkt is de afgelopen jaren fel veranderd dankzij de technologische vooruitgang. Tegenwoordig kan je in enkele minuten een product bestellen aan de andere kant van de wereld, het personaliseren en betalen, en voor je het weet wordt het bij je thuis bezorgd. Deze trend heeft zich ook doorgezet in de voedingsindustrie. We zitten nu in een nieuw tijdperk, waar eten besteld wordt via apps op gsm's en tablets, en een maaltijd kant en klaar geleverd wordt op een plek naar keuze.

Millennials als klant

Millennials, mensen geboren tussen 1981 en 2001, zijn de drijvende kracht achter de veranderende markt (de voedingsmiddelenindustrie inbegrepen). Deze generatie van jongeren is opgegroeid met technologie en tal van applicaties en programma's. Voor hen is het geen optie meer om lang te wachten, want ze zijn gewend aan snelle levertijden, instant-betalingen en wereldwijde communicatie. De horecasector moest zichzelf heruitvinden om aan de nieuwe klantbehoeften te kunnen voldoen. Dark kitchens bieden zo het antwoord op een stijgende vraag.

 

De populariteit van maaltijdbezorging is nog lang niet voorbij. Dark kitchens spelen in op de stijgende vraag naar kant-en-klare maaltijden die snel aan huis bezorgd kunnen worden. Dit innovatieve keuken- en restaurantconcept is nu al niet meer weg te denken in de horecasector.

Isabelle Hanet
October 14, 2019 door Isabelle Hanet

Events marketeer bij Deliverect en trotse vegetariër